Un archipiélago de bosques montanos se extiende a lo largo de la frontera entre Nigeria y Camerún. Con 1500-3000 metros de altitud, estos bosques lluviosos y fríos dan cobijo a especies adaptadas de forma única y actúan como zonas de captación de agua para los seres humanos y animales por igual. En la parcela de los bosques monitoreados por el Smithsonian en Ngel Nyaki, el Smithsonian se une a las comunidades locales y el Proyecto del Bosque Montano de Nigeria para comprender mejor y conservar los bosques montanos.

Debajo aparecen los miembros del equipo de la investigación mirando la parcela. 
Fotografía: 
Hazel Chapman.
Debajo aparecen los miembros del equipo de la investigación mirando la parcela. Fotografía: Hazel Chapman.

In 2014, Ngel Nyaki joined the Smithsonian’s Forest Global Earth Observatory network (ForestGEO), a worldwide program of the Smithsonian Tropical Research Institute in Panama. For more than 30 years, Smithsonian scientists in collaboration with more than 100 partner organizations worldwide have been watching over the health of the planet at 66 forest plots in 27 countries, monitoring and studying tropical and temperate forest functions and the diversity of life they support.

Estación de campo. 
 Fotografía: 
 Hazel Chapman.
Estación de campo. Fotografía: Hazel Chapman.

Si bien una vez cubrieron las tierras altas de Camerún, los bosques montanos son ahora relativamente poco frecuentes en África Occidental y se están reduciendo cada vez más. Ahora solo unos 46 kilómetros cuadrados de bosque montano permanecen en Nigeria. Ngel Nyaki es una de las mejores representaciones del ecosistema típico del bosque montano en África occidental y una amplia gama de especies de aves endémicas y en peligro de extinción, aves, árboles y plantas, y grandes mamíferos, como los chimpancés, dependen del bosque en Ngel Nyaki para la supervivencia.

Los chimpancés son especialmente especies icónicas de los bosques montanos en Nigeria y Camerún, y muchos árboles dependen de estos animales para dispersar sus semillas, especialmente los árboles con semillas más grandes. Ngel Nyaki será el hogar del primer monitoreo a largo plazo del bosque de especies de árboles de semillas grandes, incluyendo Carapa oreaphila y Cordia millenii. Las semillas de estos árboles fueron históricamente dispersas por grandes primates como los chimpancés, o por los elefantes. Los elefantes ahora se encuentran extintos localmente y quedan muy pocos chimpancés en la zona. La parcela en Ngel Nyaki estudiará cómo se dispersan estas semillas en ausencia de animales grandes. Comprender cómo se dispersan estas semillas de árbol contribuirá a la comprensión de los mejores enfoques para la restauración de los bosques.

Aunque Ngel Nyaki se encuentra en una reserva de bosque designada en Nigeria, hubo pocos incentivos para que las comunidades locales monitoreen y protejan el bosque en las últimas décadas. El creciente margen de caza, la deforestación para el pastoreo y la invasión de las comunidades humanas amenazan el bosque.

Cortando el hilo. 
 Fotografía: 
 Hazel Chapman.
Cortando el hilo. Fotografía: Hazel Chapman.

La investigación en el sitio del bosque en Ngel Nyaki depende y apoya a las comunidades locales que se preocupan por el bosque, y proporciona un modelo de cómo los investigadores y comunidades de conservación pueden trabajar hacia una mejor gestión de los ecosistemas de bosque montano, juntos. La profesora asociada de la University of Canterbury, de Nueva Zelanda y directora del Proyecto del Bosque Montano de Nigeria, Hazel Chapman, cree que los aldeanos locales ven la parcela "como su futuro y el de sus hijos”.

Las damas del equipo con Hazel y mujeres de la localidad Ndombo Ngishi. 
 Fotografía: 
 Hazel Chapman.
Las damas del equipo con Hazel y mujeres de la localidad Ndombo Ngishi. Fotografía: Hazel Chapman.

Hoy en día, el sitio cuenta con 22 empleados nigerianos, incluyendo asistentes de campo, cocineros, vigilantes, gerentes y fotógrafos de la comunidad local. Los aldeanos de las cercanías de Yelwa se ocupan del vivero, fotografían el sitio y los objetos de investigación e ingresan y comprueban los datos de miles de medidas de árboles. Diez aldeanos locales han estado trabajando desde el establecimiento de la parcela en 2014 para marcar y catalogar toda la parcela de bosque de 20 hectáreas. Usando etiquetas de metal recicladas de materiales de techos usados, el grupo terminó el marcado y el etiquetado de todos los árboles en la parcela en diciembre de 2015.

Haciendo etiquetas. 
 Fotografía: 
 Hazel Chapman.
Haciendo etiquetas. Fotografía: Hazel Chapman.

Ahora que se ha establecido el sitio del bosque, los proyectos de investigación a largo plazo supervisarán la dinámica y la restauración de los bosques. Los estudiantes de universidades e institutos de investigación de Nigeria se unirán a los científicos de la University of Canterbury y Smithsonian para participar en la investigación de colaboración multinacional. La información recogida de la parcela será vinculada con otros sitios de la red ForestGEO de todo el mundo y contribuirá a la comprensión del impacto del cambio global a largo plazo de los bosques de la Tierra.

Aprendices. 
 Fotografía: Hazel Chapman
Aprendices. Fotografía: Hazel Chapman.

El sitio en Ngel Nyaki se basa en el trabajo del Proyecto del Bosque Montano de Nigeria en el monitoreo a largo plazo del bosque y el desarrollo de capacidades y es una asociación entre Smithsonian, la University of Canterbury, el Proyecto del Bosque Montano de Nigeria y el Chester Zoo (Reino Unido), financiado en su totalidad por el general retirado T.Y. Danjuma, del estado de Taraba, Nigeria.

Desde el establecimiento de la primera parcela de monitoreo de los bosques en la Isla Barro Colorado en Panamá en la década de 1980, ForestGEO ha llevado a cabo investigaciones a largo plazo sobre los efectos del cambio climático en los bosques a nivel mundial; guió la gestión sostenible del bosque en los gobiernos locales y nacionales; y capacitó a miles de estudiantes e investigadores de todo el mundo en la ciencia forestal. ForestGeo África incluye cinco parcelas de monitoreo de bosques, en Camerún, la República Democrática del Congo, Gabón, Kenia y la parcela creada recientemente en Ngel Nyaki, Nigeria.

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